Next year the ICT R&D budget to decrease by KRW50 billion…investment in the creative economy is retrenched

Ahn Ho-cheon Jun 16, 2014

Next year the national ICT R&D budget is forecast to be reduced by KRW50 billion to below KRW1 trillion.

ICT R&D is one of the key elements of the ‘creative economy.’ The government promised to continuously increase the budget until 2018, but it is feared that this promise would not be kept.

According to the Ministry of Science, ICT & Future Planning and the industry on June 15, the ICT R&D budget proposal submitted by the ministry to the Ministry of Strategy & Finance was 4~5% less than this year’s budget (about KRW1 trillion). Earlier the Ministry of Strategy & Finance lowered the ICT R&D ceiling (budget expenditure limit) by 5% compared to this year and notified it to the Ministry of Science, ICT & Future Planning.

The reason for the lower ceiling was not identified. Government officials said that the reason is the poor financial situation. Some attributed it to the launching of the Ministry of National Security and the cost of expanding the safety infrastructure like the disaster network. As the Ministry of Strategy & Finance lowered the ceiling before the disaster response issue was raised, however, they are thought to be unrelated to this issue.

The industry’s attention is paid to which of ICT R&D areas will experience changes. This year the ICT R&D budget will be spent on development of strategic technologies, in which KRW749.9 billion will be invested, standardization, fostering convergence talents and software manpower and expansion of ICT research infrastructure. At times some adjustments may be inevitable. Attention is also paid to whether there will be any change in the budget for the 5G communication business, in which hundreds of billions of Korean Won will be invested over a 7-year period.

The ICT R&D budget will be spent mostly on national projects for development of next-generation equipment and original technologies. As SMEs cannot afford to invest in R&D, the roles of the government, i.e. development and commercialization of technologies, are very important.

“If the market opens when no technology is developed, SMEs has no way to respond to it,” said an insider from a communications equipment manufacturer. “Technologies and products, developed through R&D, are very important to SMEs as their next-generation growth engines.”

“We understand that the R&D budget for wired communication will be reduced by over 10% more than in any other ICT field,” he said. “The R&D budget for this field is only KRW35 billion this year. It’s a pity that this small budget is forecast to be cut by more than KRW4 billion.”

Korea’s ICT R&D budget is far less than those of individual companies like Huawei and Ericsson. Their budgets amount to KRW5 trillion. The Ministry of Science, ICT & Future Planning announced that it would continuously increase budgets at the economic ministerial meeting held last October by investing a total of 8.5 trillion in ICT R&D over a 5-year period.

The Institute for Information & Communications Technology Promotion (IITP), which integrated the ICT R&D functions that were scattered in five agencies, was established in order to use R&D as the key means of realizing the creative economy. If the creative R&D leads to commercialization, SMEs’ competitiveness can be reinforced.

“The Ministry of Strategy & Finance also plans to increase the ICT R&D budget for several years,” said a Ministry of Science, ICT & Future Planning official. “As we are financially strapped, however, it appears that we are going to reduce the budget for next year.” He added that they discussed increasing the ICT R&D budget by 6% a year on average starting in 2016.

The national budget for 2015 will be collated by the Ministry of Strategy & Finance and discussions will take place for a couple of months. Then, the budget plan will be reviewed by the National Assembly in September and finalized in December.

Ahn Ho-cheon | hcan@etnews.com

내년 ICT R&D 예산 500억원 준다…창조경제 투자 뒷걸음

내년 국가 정보통신기술(ICT) 연구개발(R&D) 예산이 올해보다 500억원가량 줄어 1조원 아래로 떨어질 전망이다.

ICT R&D는 ‘창조경제’ 구현의 핵심 요소 중 하나로 정부가 2018년까지 꾸준히 예산을 늘리겠다고 공언했지만 지켜지지 않을 것으로 우려됐다.

15일 미래창조과학부와 업계에 따르면 미래부는 올해(약 1조원)보다 4~5% 줄어든 ICT R&D 예산안을 기획재정부에 제출했다. 앞서 기재부가 ICT R&D 실링(ceiling, 예산 지출한도)을 올해보다 5% 낮춰서 미래부에 전달했기 때문이다.

실링 규모가 줄어든 명확한 이유는 확인되지 않았다. 전반적 재정 상황이 좋지 않기 때문이라는 게 정부 관계자들의 전언이다. 일각에서는 국가안전처 출범과 재난망 등 안전 인프라 확충에 따른 비용 때문으로 해석했다. 하지만 기재부가 실링을 낮춰 전달한 시점은 재난 대응 이슈가 불거지기 전이어서 무관한 것으로 분석됐다.

전체 ICT R&D 분야 중 어느 분야에 변화가 생길지 업계 관심이 집중됐다. 올해 ICT R&D 예산은 7499억원을 투자하는 전략적 기술 개발을 비롯해 표준화, 융합인재 및 소프트웨어 인력양성, ICT 연구 인프라 확충 등에 쓰인다. 때에 따라 일부 분야는 조정이 불가피할 수도 있다. 7년간 R&D 비용 수천억원이 투자되는 5세대(G) 통신 사업 예산에 변화가 생길지도 관심사다.

ICT R&D 예산은 국가 과제로 차세대 장비와 원천기술을 개발하는 데 주로 쓰인다. 영세한 중소기업은 R&D에 투자할 여력이 없기 때문에 기술개발과 상용화를 해주는 정부 역할이 매우 중요하다.

한 통신장비 업체 관계자는 “기술 개발을 하지 못한 상태에서 시장이 열리면 중소기업은 대응할 수 있는 방법이 없다”며 “R&D로 개발되는 기술과 제품은 중소기업에는 차세대 먹거리로 매우 중요하다”고 강조했다.

이 관계자는 “다른 ICT 분야보다 특히 유선 통신 분야 R&D 예산이 10% 이상으로 많이 줄어드는 것으로 알고 있다”며 “이 분야는 올해 R&D 예산이 350억원에 불과한데 이마저도 40억원 이상 줄어들 전망이어서 안타까운 상황”이라고 말했다.

우리나라 ICT R&D 예산은 5조원에 이르는 화웨이나 에릭슨 같은 개별 기업체에도 한참 못 미친다. 미래부는 지난해 10월 열린 경제관계장관회의에서 5년간 ICT R&D에 총 8조5000억원을 투자하는 등 꾸준히 예산을 늘려나갈 것이라고 밝힌 바 있다.

5개로 흩어져 있던 ICT R&D 기능을 통합한 정보통신기술진흥센터(IITP)를 설립한 것도 R&D를 창조경제 실현의 핵심 수단으로 활용하기 위해서다. 창조적인 R&D가 사업화로 이어지면 중소기업의 경쟁력이 강화될 수 있다.

미래부 관계자는 “기획재정부에서도 수년간 ICT R&D 예산을 늘린다는 기조를 가지고 있다”며 “하지만 전반적인 재정 상황이 좋지 않다 보니 내년 예산은 줄이는 쪽으로 가닥을 잡은 것 같다”고 말했다. 이어 2016년부터는 ICT R&D 예산을 연평균 6% 늘리는 방안이 논의됐다고 덧붙였다.

2015년 국가 예산은 기획재정부가 취합한 뒤 두 달여간 협의를 거친다. 이후 9월 국회 심의를 거쳐 12월 최종 확정된다.

안호천기자 | hcan@etnews.com

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